Un documentaire du MLK / FBI raconte une campagne de harcèlement gouvernemental de plusieurs années

Un documentaire du MLK / FBI raconte une campagne de harcèlement gouvernemental de plusieurs années. Dans le nouveau documentaire passionnant du réalisateur Sam Pollard, MLK / FBI, les téléspectateurs ont droit à une lecture historique alternative de l’un des pionniers des droits civiques les plus lions du XXe siècle juste à temps pour la fête nationale marquant sa vie et ses réalisations. Le film, qui a été diffusé en salles limitées et vidéo à la demande vendredi, attire le Dr Martin Luther King Jr comme un ancien ennemi public: un sympathisant du Parti communiste (goudronné comme le «menteur le plus notoire du monde»), un participant dépravé et régulier «orgies sexuelles» et complice d’un viol commis par un autre ministre dans une chambre d’hôtel à Washington.

Au moins, telle était la litanie de prétendus outrages contre King assemblés au cours de son ascendant politique des années 1960 à la demande du directeur du FBI en croisade J. Edgar Hoover. Le MLK / FBI raconte la campagne de harcèlement gouvernemental, d’écoutes téléphoniques, de fouille et de tentative de diffamation menée par Hoover depuis des années – aboutissant à une lettre suggérant que le leader des droits civiques se suicide – que l’ancien directeur du FBI James Comey , parlant dans le film, appelle le la partie la plus sombre de l’histoire du bureau.

De se lancer lauréat du prix Pulitzer historien David Garrow livre controversé de Le FBI et Martin Luther King, Jr .: De « Solo » à Memphis, le doc tire lourdement sur un trésor de documents nouvellement déclassifiés obtenus par les demandes Freedom of Information Act et non scellée par les Archives nationales pour soulever ce que le New York Times qualifie de «questions urgentes, parfois inconfortables, sur le pouvoir, la vie privée et les défis éthiques de l’examen du passé». (Les nombreux enregistrements de surveillance de King par le FBI seront publiés en 2027.)

Le cinéaste compagnon Pollard, pour sa part, a été rédacteur en chef de nombreux joints de Spike Lee, producteur de documentaires acclamés tels que Eyes on the Prize II , 4 Little Girls (sur les attentats de 1963 à Birmingham, en Alabama) et When the Levees Broke (chronique la dévastation suite à l’ouragan Katrina); et réalisateur de titres dont The Talk: Race in America et Sammy Davis, Jr .: I’ve Gotta Be Me! Quelques jours à peine après que le bâtiment du Capitole ait été envahi par de violents manifestants à Washington, DC, Pollard a parlé avec Vulture de ce que le public moderne peut apprendre du traitement de King par le FBI.

Aidez-moi à comprendre le contexte dans lequel cette vaste surveillance du FBI a eu lieu. Dans les cercles gouvernementaux des années 1960, Martin Luther King Jr. était considéré comme le « nègre le plus dangereux » d’Amérique. Pouvez-vous en parler un peu?
La chose que nous oublions de ce monsieur – qui parlait des droits civiques, qui était un activiste pacifique, qui avait été influencé par Gandhi – c’est que pour J.Edgar Hoover et même les Kennedys, ils regardent quelqu’un qui a galvanisé des groupes des gens du Sud disent: «Nous voulons abattre le mur de la ségrégation.» Pour de nombreux Américains, en particulier les Américains blancs, c’était effrayant. Tout à coup, vous allez changer leur conception de la démocratie où les Noirs ont toujours été en marge. C’est pourquoi il a été considéré par le FBI comme une menace. Il est essentiellement un agitateur non violent. Il ne se bat pas. Il n’a pas d’armes. Ils font des sit-in, des marches, des piquets de grève. Mais il disait: «Nous voulons une Amérique différente.» Et les gens ne voulaient pas que cela se produise.

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En plus de souligner la menace symbolique que King posait au statu quo à cette époque, votre film met en évidence l’animosité personnelle que J.Edgar Hoover et le président Lyndon B. Johnson avaient à son égard.
Quand J. Edgar Hoover et [le directeur adjoint du FBI] William Sullivan ont entendu ce discours lors de la Marche sur Washington, c’était trop. King a dû être arrêté. Quand Hoover a demandé à Bobby Kennedy de les laisser surveiller King, c’était initialement parce qu’il y avait cette idée qu’il flirtait avec le communisme à cause de sa relation avec [ami et conseiller politique de facto] Stanley Levison. Lorsqu’ils ont commencé à mettre King sur écoute, ils ont appris qu’il avait une vie personnelle très compliquée en dehors de son mariage. C’est devenu un fourrage pour Hoover et d’autres membres du FBI de dire: «Si nous ne pouvons pas l’abattre à cause de son lien avec le Parti communiste, nous pouvons le faire tomber parce que ce ministre de l’Église baptiste d’Ebenezer a une vie sexuelle scandaleuse. . » Mais LBJ n’en a rien à foutre de sa vie sexuelle – excusez ma langue! Après que [MLK] ait remporté un prix Nobel de la paix, la chose qui a détruit la relation entre King et Johnson et l’administration en 67 a été que King a dénoncé la guerre au Vietnam. Vous entendez Johnson sur les bandes audio avec Hoover dire: «King est un danger. King est un danger.

Il est juste de dire qu’il était un gars beaucoup plus complexe que ce qui a été décrit dans la plupart des livres d’histoire.
C’est fascinant de penser à la trajectoire de sa vie. King ne voulait pas devenir un leader du mouvement. Il a été en quelque sorte jeté dedans avec le boycott des bus de Montgomery. Il embrasse cela. Mais il a affaire à ceux qui sont jaloux de lui. Il sait qu’il est surveillé 24 heures sur 24, 7 jours sur 7 par le FBI. Il a dû composer avec le fait que Bobby Kennedy et John F. Kennedy disent: «Rompez votre relation avec cet ancien communiste Stanley Levison.» Il se rend dans des villes comme Birmingham, Albany et Chicago, se faisant repousser par des gens de la communauté en disant: «Nous ne voulons pas de vous ici.» Et même certains Noirs disaient: «Peut-être que vous allez trop vite!»

Votre film fait un travail nuancé en montrant toutes les différentes forces – les pressions politiques, personnelles, spirituelles de la communauté, tout le reste – auxquelles King a été confronté en naviguant dans ce moment de l’histoire. Mais même si vous faites une chronique vivante des longueurs auxquelles le FBI est allé pour le surveiller, le documentaire présente relativement peu de détails sur ce qui était contenu dans les documents et les enregistrements audio que vous avez obtenus grâce aux demandes du Freedom of Information Act. Avez-vous délibérément omis des choses du film que vous pensiez moins que factuelles?
Je ne pense pas que nous ayons oublié grand chose. Avec certaines de ces transcriptions, la rédaction est si lourde que vous ne pouvez pas lire certaines choses. Les trucs que nous avons sélectionnés sont ceux que nous avons trouvés que nous pensions être les plus intéressants et qui pourraient vraiment garder le public sur ses gardes. Nous avons sorti les trucs que nous pensions pouvoir nous aider avec le récit.

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L’une des choses les plus potentiellement scandaleuses que vous couvrez sont les allégations qui ont été révélées en 2019 selon lesquelles King a regardé pendant qu’un pasteur de sa congrégation violait une femme – que le Dr King «regardait et riait» pendant que cela se passait. Votre film ne semble pas donner beaucoup de crédit au rapport. Que pensez-vous de la véracité de ces documents?
Le FBI – quel était leur objectif? Détruire la réputation du Dr King par tous les moyens possibles. Maintenant, je ne sais pas exactement ce qu’ils ont entendu sur ces bandes. Quoi qu’ils aient entendu, ils ont façonné leur propre point de vue. Mon attitude est que je devrais entendre moi-même ces enregistrements pour avoir ma propre évaluation de ce qui se passait dans cette pièce. Ce que nous essayions de faire lorsque nous avons façonné cette séquence était présent: «Voici ce que le FBI dit sur ces bandes. Vous devriez le prendre avec un grain de sel jusqu’à ce que vous puissiez entendre vous-même les bandes. Nous aurions pu l’éditer d’une manière qui donne au FBI l’impression d’avoir fait une bonne chose. Ils ont vraiment eu King par les testicules. Nous aurions pu l’augmenter. Mais nous avons décidé, non, soyons un peu plus impartiaux dans notre présentation. Parce que l’une des choses que [le producteur] Ben Hedin et moi-même avons continué à nous demander était: Faisons-nous ce que le FBI a décidé de faire avec King? Allons-nous souiller son héritage? C’était la question que nous nous posions sans cesse lorsque nous avons abordé cette séquence particulière.

Vous interviewez l’ancien réalisateur du FBI James Comey dans le film. Il donne cet aveu surprenant: que la campagne contre le MLK représentait «la partie la plus sombre de l’histoire du bureau». Une question en deux parties. Comment as-tu eu Comey? Et à quel point avez-vous été surpris de la franchise avec laquelle il a caractérisé la surveillance du FBI?
Après avoir opté pour le livre de David Garrow, nous avons passé des heures à l’interroger sur King, le FBI et Hoover. Nous avons assemblé une bobine de grésillement pour obtenir des fonds pour réaliser le film. Et alors que nous pensions à qui interviewer, Ben dit: «Pourquoi ne pas contacter James Comey?» Ben et moi avons téléphoné avec Comey environ cinq semaines plus tard. C’était environ 20, 25 minutes. Et quand il dit que c’est le chapitre le plus sombre de l’histoire du FBI, je suis cynique, Chris.

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Pourquoi?
Je vois Comey comme une sorte de boy-scout naïf. La partie cynique de moi pense qu’il y a probablement quelque chose d’encore plus sombre dans ces coffres du FBI qui sortira quand je serai parti de cet endroit. Mais l’ironie qui m’a frappé au visage pendant que nous faisons la série est que l’idée de ceux d’entre nous qui se considèrent libéraux – et qui ont des problèmes avec le FBI – est devenue plus positive à propos du FBI parce que Donald J.Trump est si négatif. à propos de ça. Votre cerveau dit: «Si Trump dit qu’ils sont horribles, alors euh-oh, peut-être que nous devons les réévaluer. Peut-être qu’ils ne sont pas si mauvais.

L’ennemi de mon ennemi est mon ami.
Exactement. Et la lettre que Sullivan et le FBI ont envoyée pour craquer King, [Comey] a une copie de cette lettre qu’il a gardée sur son bureau. Lorsque de nouveaux diplômés du FBI arrivaient, il voulait qu’ils connaissent cette période de l’histoire du FBI et ne pas la répéter. Il a corroboré que cette lettre disait essentiellement à King de se suicider, ce qui est absolument étonnant.

Encore une chose étonnante: votre film postule que même si l’objectif avoué du FBI était d’éradiquer le communisme, pendant la majeure partie de son histoire, le bureau a été plus systématique dans ses campagnes contre les mouvements politiques noirs. À peine quelques jours après une insurrection dans la capitale de notre nation, comment voyez-vous le MLK / FBI s’intégrer dans le moment culturel actuel? Que peuvent lire les téléspectateurs de ce chapitre de l’histoire sur ce qui se passe actuellement?
Regardez les démonstrations de Black Lives Matter cet été. Regardez la démonstration de force qui a été faite contre eux. Regardez le manque de force [au début du mois] à Washington, DC Vous voyez la différence. Vous voyez la pensée de l’Amérique. Les Noirs sont considérés comme une menace. Les personnes de couleur sont considérées comme une menace. Les Blancs qui envahissent physiquement – violemment – la capitale, la police ne les voit pas comme une menace. J’ai regardé ces images et j’ai été dégoûté. Je pense qu’un public peut regarder ce spectacle, l’histoire tumultueuse des années 60 en Amérique, et tirer une leçon de ce que nous avons vu la semaine dernière. À certains égards, ce genre d’intensité et de folie fait partie intégrante de ce qu’est l’Amérique. Il existe depuis longtemps et quiconque ne comprend pas cela ne comprend pas l’histoire de l’Amérique. Si l’Amérique change un jour.

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